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Exploradores hallan en Venezuela la cueva de cuarcita más larga del mundo

El Auyantepuy es una montaña en forma de meseta que por segunda vez en la historia logra deslumbrar al mundo. En 1937, el catalán Félix Cardona y el estadounidense Jimmy Ángel se encontraron frente al salto de agua más alto del planeta, con sus 979 metros. Y seis décadas después, un grupo de exploradores se cuela por unas de sus grietas para dar con la cueva de cuarcita más larga de la tierra, con una extensión de hasta ahora 20,2 kilómetros.

No se trata de una cavidad cualquiera. Los descubridores aseguran que en su interior podrían existir al menos tres nuevos minerales, además de una larga lista de fauna y flora aún no catalogadas. La cueva está ubicada en el Parque Nacional Canaima, al sureste de Venezuela, donde habitan sólo los indígenas de la etnia pemón.

The Auyantepui is a mountain shaped plateau for the second time in history achieved dazzle the world. In 1937, the Catalan Felix Cardona and American Jimmy Angel came face to jump higher water on the planet, with its 979 meters. And six decades later, a group of explorers slips through the cracks each to give the longest cave of quartzite land with an area of ​​20.2 km far.

This is not just any cavity. The discoverers say inside could be at least three new minerals, along with a long list of wildlife yet cataloged. The cave is located in the Park Nacional Canaima, southeastern Venezuela, inhabited only by the Pemon indigenous ethnicity.

El explorador Freddy Vergara narra a La Vanguardia.com qué significa este hallazgo para el mundo de la ciencia y las experiencias que han marcado esta expedición.

- El Auyantepuy tiene una extensión de 700 kilómetros cuadrados. ¿Cómo logran ubicar la cueva?

Todo comenzó porque en el 2009 nos llamó el piloto Raúl Arias para avisarnos de que había visto algunas señales que le hacían pensar que había una cueva por el lado este del Auyantepuy. Nosotros no lo conocíamos personalmente, pero sí sabíamos que se trataba de un piloto con más de 23.000 horas de vuelo en helicóptero por la selva, una experiencia que lo ha convertido en el descubridor de alguna cueva más pequeña en años anteriores. Así que nos reunimos y comenzamos a planificar el viaje.

- ¿Qué tipo de señales avistó el piloto?

Esta cueva es tan mágica que desde el aire se logra ver como un espectáculo. La grieta principal de acceso – que hemos bautizado como la Cima del viento - mide 80 metros de profundidad. Por ese lado del Auyantepuy siempre hay nubes, pero justo en esa grieta las nubes son expulsadas hacia arriba, dando la sensación de que se trata de una cascada a la inversa, es decir, que las nubes corren de abajo hacia arriba.

- ¿Y a qué se debe?

Se debe a que en la cueva, por su hidráulica, sopla un fuerte viento, entonces las nubes son expulsadas cuando llegan a esa grieta. El piloto al sobrevolar la zona se encontró con este fenómeno y por ello nos avisó de la posibilidad de que existiese una cueva. Lo que no sabíamos es que iba a tener una magnitud como la que nos encontramos: 20, 2 kilómetros.

- ¿Quiénes participaron en esta expedición?

La primera vez que entramos a la cueva fue en el año 2013. Fuimos siete integrantes de dos organizaciones. La asociación venezolana Theraposa y la italiana La Venta, que hace exploraciones desde hace décadas por todas partes del mundo.

- ¿Qué fue lo primero que encontraron al ingresar a la cueva?

Cuando llegamos a la cima nos dimos cuenta que no había una entrada como tal, entonces uno de los exploradores vio una grieta de donde comenzó a sacar piedras hasta que pudo entrar. Fue en ese momento donde se vio que era una lugar subterráneo muy amplio, que además contaba con un río que fluía. La primera expedición nos llevó 15 días. En ese tiempo nos topamos con la grandeza de la cueva, que está conformada por una especie de salones gigantes: la Sala Pauline Cometti con 270 metros de largo por 160 de ancho, el Colector del Noroeste que se extiende con una anchura de galería de unos 300 metros. Cuando estás allí dentro te sientes como una hormiguita. Hace unas semanas volvimos a la zona para realizar una segunda expedición. Esta vez pudimos medir 20,2 kilómetros, con lo que la cueva pasa a ser oficialmente la cavidad en cuarcitas más larga del mundo y la cueva más larga de Venezuela.

- Estos 20,2 kilómetros. ¿Representan la dimensión total?

No, es apenas lo que llevamos explorado. Aún nos falta mucho camino por recorrer. Estos 20, 2 kilómetros son los explorados en la cueva como tal, sin haber salido a la luz. La cueva podría tener más de 100 kilómetros cuadrados. Pero con los años, algunas zonas de la cueva se han caído y eso ha hecho que se subdividiera, que no sea una cueva continúa. Nosotros nos encontramos que en algunas zonas ya había salida de aire, y luego una ranura que da continuidad a la cueva. Por eso ya no hablamos de una sola cueva sino de un sistema de cuevas de cuarcita.

- Desde el punto de vista científico, ¿Qué información se encuentra en esta cueva?

Hay que recordar que esta cueva está en el interior de uno de los 43 tepuyes que se encuentran en el Parque Nacional Canaima. Estas montañas son zonas únicas en el mundo. Una manera de explicarlo de forma sencilla es: Hace dos o tres millones de años se quiso guardar información genética de la tierra, entonces se fabricaron unos cofres como los que usaban los piratas para resguardar sus tesoros. Y los tepuyes son estos cofres, y dentro hay información que esperamos sea muy valiosa para la ciencia. Nosotros nos colamos por la cerradura de ese cofre. Y el tesoro real es lo que nos encontramos allí adentro. Por ahora sabemos que hay tres nuevos tipos de minerales. Si esto se confirma, es una información que podría cambiar la tabla periódica.

- La cueva ha sido bautizada con el nombre indígena Imawarí ¿qué significa?

Imawarí es un espíritu que vive en la cueva y su función es protegerla. Esto es parte de la mitología pemona. En la entrada de la cueva hay una pared que está agrietada. Esas líneas dibujan distintos rostros mirando hacia el interior de la cueva. Entonces la leyenda dice que son los espíritus que cuidan de los tepuyes. Otra cosa curiosa es que hablando de la mitología pemona, los abuelos cuentan que los espíritus imawarís pasaban desde el Valle de Kamarata hasta el Valle del Churum por dentro de una cueva. Resulta que en la cueva recién descubierta se entra por Kamarata y se sale por Churum. Esta coincidencia hace que ahora los indígenas nos comenten que sus chamanes tenían razón, ¨porque sí existe la cueva por donde pasaban nuestros espíritus”.

- Es un descubrimiento que se asemeja al Salto Ángel, ¿Terminarán los turistas visitando esta cueva?

Ahora mismo hay que investigar, hacer estudios de lo que nos encontramos ahí adentro porque desde el punto de vista científico esto puede ser una puerta a la cura de muchas enfermedades. Después de que se haga todo esto, dentro de 30 ó 40 años sí que los pemones podrán organizar excursiones a grupos pequeños de turistas conscientes del sitio que van a visitar. Es una cueva tan delicada que hay cristales en el piso que ni siquiera puedes ver con los ojos, de hecho se daña al pisar. Este año marcamos ciertas zonas con cinta amarilla para pisar por allí y no destruir nada más. Si se va a hacer algún estudio aparte, sólo va la persona encargada.

- Es una zona sólo habitada por los indígenas pemones. Es un territorio que les pertenece. ¿Cómo ha sido la relación con la comunidad cercana a la cueva?

Los indígenas no lo entendían. Al principio nos dijeron que si queríamos ir a investigar la cueva era porque estaba llena de oro o diamantes, y queríamos hacernos ricos. Nos tocó explicar que el oro viene dentro del cuarzo, en los tepuyes lo que hay son cuarcitas, el material previo al cuarzo, y por eso no hay oro, ni mucho menos diamantes que es el carbón petrificado en los bosques. No entienden que lo estamos haciendo para abrir un camino nuevo a la ciencia, a los estudios. No lo sabemos, pero con lo que hay dentro podría encontrarse hasta la cura del cáncer. ¡Y ojalá sea así!

-¿Y llegaron a un acuerdo?

Sí, no se puede, ni queríamos ingresar a la zona sin el consentimiento de sus habitantes. Tuvimos que ir a reuniones para explicar que nosotros no veníamos a buscar oro. Y es que uno de los problemas más graves que está afrontando esta etnia indígena es la minería en la zona. Esta es una de las grandes desgracias que le puede pasar al Parque Nacional Canaima. Una realidad que espero que cambie. En la última expedición fuimos con Hortensia Berti, una de las pemonas que representa a la comunidad. Allí en la cima le hicimos la entrega formal de la cueva descubierta, es algo que les pertenece, sin duda alguna.

- ¿Qué pasos seguirán a partir de ahora?

Estamos frente a un mundo donde sólo conocemos una gota y lo que ignoramos es un océano. Estamos gestionando los permisos con el gobierno de Venezuela para continuar con las expediciones. También tenemos que explorar los ríos que hay dentro de la cueva. Por ejemplo, nos encontramos que dentro de la cueva confluyen dos ríos que crean una especie de Delta, que sólo deja una distancia hasta el techo de menos de un metro. Claro, aquí necesitamos volver con equipo de buceo. Pero seguro que debajo de ese delta se encontrarán animales y plantas nuevas para la ciencia.

http://www.lavanguardia.com/

Freddy Vergara tells the browser to the Vanguardia.com what this finding means for the world of science and the experiences that have shaped this expedition.

- The Auyantepui has an area of ​​700 square kilometers. How do they locate the cave?

It all started in 2009 because the pilot called us to tell us Raúl Arias that had seen some signs that made him think that there was a cave on the east side of Auyantepui. We did not know him personally, but knew that it was a pilot with over 23,000 hours of helicopter flight through the forest, an experience that has made him the discoverer of some smaller cave in previous years. So we got together and started planning the trip.

- What kind of signals sighted the pilot?

This cave is so magical that is achieved from the air look like a show. The main crack access - we've named the Top Wind - 80 meters deep. That there is always next Auyantepui clouds, but just that crack clouds are ejected upwards, giving the impression that this is a waterfall in reverse, ie, the clouds run from the bottom up.

- And why is that?

It is because in the cave, for its hydraulic, blowing a gale, then the clouds are ejected when they reach that crack. The pilot flying over the area came across this phenomenon and therefore advised us of the possibility that there was a cave. We did not know it was going to have a magnitude as we found: 20, 2 miles.

- Who was involved in this issue?

The first time we entered the cave was in 2013. Went seven members of two organizations. The Venezuelan and Italian association Theraposa Sale, which makes exploration for decades all over the world.

- What was the first thing found upon entering the cave?

When we got to the top we realized that there was an entry as such, then one of the scouts saw a crack where it began to get stones until he could enter. It was in that moment where you saw that it was a very large underground site, which also had a river flowing. The first expedition took 15 days. At that time we encounter the greatness of the cave, which is formed by a species of giant halls: the Pauline Hall Cometti 270 meters long by 160 wide, the Collector Northwest extending to a width of gallery about 300m. When you're in there you feel like an ant. A few weeks ago we went back to the area for a second expedition. This time we could measure 20.2 kilometers, so the cave became officially be the longest hole in the world and the longest quartzite cave in Venezuela.

- These 20.2 miles. Do they represent the full extent?

No, it's just so far explored. We still have a long way to go. These 20, 2 kilometers are explored in the cave itself, without having come to light. The cave could have more than 100 square kilometers. But over the years, parts of the cave have fallen and that has made be subdivided, other than a cave continues. We had already found that air outlet in some areas, then a slot that gives continuity to the cave. So do not talk to a single cave but a system of quartzite caves.

- From the scientific point of view, what information is in this cave?

Remember that this cave is inside one of 43 tepuis that are in the Canaima National Park. These mountains are unique areas in the world. One way to explain it is simple: Make two or three million years wanted to keep genetic information of the earth, then some chests as those used by the pirates to guard their treasures were manufactured. And the tepuis are these boxes, and inside there is information that we hope will be very valuable to science. We tagged along for the lock that chest. And the real treasure is what we found in there. By now we know that there are three new types of minerals. If this is confirmed, it is information that could change the periodic table.

- The cave has been given the Indian name Imawarí what does it mean?

Imawarí is a spirit that lives in the cave and its function is to protect it. This is part of the Pemon mythology. At the entrance of the cave is a wall that is cracked. These lines draw different faces looking into the cave. So the legend says they are the spirits who look after the tepuis. Another curious thing is that talking about the Pemon mythology, grandparents that have passed since imawarís spirits Kamarata Valley to Valley Churum inside a cave. It turns out that the newly discovered cave enters and exits Kamarata Churum. This coincidence makes us now discuss their indigenous shamans were right, because it exists ¨ cave they passed our spirits. "

- It is a discovery that resembles the Salto Angel,'ll end tourists visiting this cave?

Now be investigated, studies do what we found in there because from the scientific point of view this can be a door to the cure of many diseases. After all this is done within 30 to 40 years yes pemones can arrange tours to small groups of tourists aware of the site you visited. It is a cave that is so delicate crystals on the floor you can not even see with the eyes, actually damages the tread. This year we mark certain areas with yellow tape to stomp around and not destroy anything. If you are going to do some separate study, only the person who will.

- It's just an area inhabited by the indigenous Pemon. It is a territory that belongs to them. How has the relationship with the surrounding community to the cave?

The Indians did not understand. At first we were told that if we wanted to go investigate the cave was because it was full of gold and diamonds, and wanted to get rich. We had to explain that the gold is in Quartz, in what's tepuis are quartzites, prior to quartz material and therefore no gold or diamonds is much less coal in the petrified forest. They do not understand that we are doing to open a new path to science to study. Do not know, but what's inside could find the cure to cancer. And may you be!

- And reached an agreement?

Yes, you can not, nor wanted to enter the area without the consent of its inhabitants. We had to go to meetings to explain that we were not coming to look for gold. And one of the most serious problems that is facing this indigenous group is mining in the area. This is one of the great misfortunes that can happen to Canaima National Park. A reality that I hope will change. In the last issue we went with Hortensia Berti, one of the Pemon representing the community. There on top we made the formal surrender of the cave discovered, it's something that belongs to them, no doubt.

- What steps will from now?

We are facing a world where we know only a drop and ignore what is an ocean. We are requesting permission with the government of Venezuela to resume shipments. We also need to explore the rivers inside the cave. For example, we found in the cave two rivers that create a kind of Delta, which only leaves a distance to the ceiling under a metro hub. Sure, we need to return here with scuba gear. But surely delta below that animals and plants new to science were found.

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